Cómo funcionan los tardígrados

Transferencia lateral de genes?
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STEVE GSCHMEISSNER / Science Photo Library / Getty Images

En diciembre de 2015, un equipo de investigación de la Universidad de Carolina del Norte en Chapel Hill publicó los resultados sorprendentes de sus esfuerzos para secuenciar el genoma de una especie tardígrada conocida como Hypsibius dujardini. El equipo, dirigido por Thomas Boothby, se sorprendió al descubrir que el ADN del oso de agua estaba lleno de genes de otras fuentes, especialmente bacterias. De hecho, parecía que más del 17 por ciento de los genes de los tardígrados eran de bacterias , microbios y hongos [fuente: Yong]. Nadie había encontrado algo como esto antes.

No es inusual que un organismo tenga algunos genes extraños: los áfidos obtienen sus colores de los hongos, las garrapatas adquieren genes bacterianos que pueden producir antibióticos y algunos avispas han convertido virus en armas para uso personal. Pero en casi todos esos casos, los genes alienígenas contribuyen no más del 1 por ciento del genoma total del organismo.

A nivel de la célula individual, los seres pueden intercambiar genes de un lado a otro "horizontalmente" sin tener en cuenta la propiedad o la higiene. Por lo tanto, no es raro ver el ADN bacteriano repleto de genes extraños que captaron de sus vecinos. Pero cuando te adentras en el mundo multicelular (es decir, el mundo de los seres vivos puedes ver a simple vista), la mayoría de nosotros obtenemos nuestros genes de la manera tradicional - de nuestros padres y padres de nuestros padres y demás en un linaje ancestral "vertical".

Parece que los organismos multicelulares normalmente mantienen sus genomas reproductivos cuidadosamente protegidos de genes extraños, lo que impide el tipo de "transferencia horizontal de genes" que se observa en las bacterias. Entonces, ¿por qué los tardígrados, con sus 1.000 células, estarían tan abiertos a información genética exótica? Boothby y su equipo teorizaron que el secreto estaba en el proceso criptobiótico.

Aparentemente, cuando los organismos se secan, su ADN se rompe en pedazos. Afortunadamente, los tardígrados tienen un talento especial para volver a unir esas piezas en el momento en que se mojen de nuevo. Pero, Boothby et al. Postulado, en el proceso de reparación de sus genomas, podría ser que los tardígrados accidentalmente cosen unos pocos genes de otras fuentes deshidratadas cercanas (como bacterias u hongos), empapándolos como una esponja. Al hacer esto una y otra vez, dijo Boothby, básicamente habían sazonado su genoma con miles de genes de fuentes extranjeras [fuentes: Richards y Monier, Yong].

Boothby y su equipo se preguntaron si este perfil genómico inusual podría contribuir a la durabilidad ahora legendaria de los tardígrados. Se debería hacer más investigación.

Y eso fue.

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